Elektrofahrzeuge brauchen Batterien. Diese brauchen Lithium. Hier kommt das Salton Sea ins Spiel.

Melek Ozcelik

Kaliforniens größter See steht im Zentrum der Bemühungen, diesen Schlüsselbestandteil wiederaufladbarer Batterien zu fördern und die USA zu einem Global Player in der Lithiumproduktion zu machen.

Rod Colwell (rechts), CEO von Controlled Thermal Resources, und Tracy Sizemore, Global Director of Battery Materials des Unternehmens, gehen entlang geothermischer Schlammtöpfe in der Nähe der Küste des Salton Sea, wo das Unternehmen Lithium aus geothermischem Abwasser um den sterbenden Körper abbaut aus Wasser. Das ultraleichte Metall ist für wiederaufladbare Batterien von entscheidender Bedeutung.

Rod Colwell (rechts), CEO von Controlled Thermal Resources, und Tracy Sizemore, Global Director of Battery Materials des Unternehmens, gehen entlang geothermischer Schlammtöpfe in der Nähe der Küste des Salton Sea, wo das Unternehmen Lithium aus geothermischem Abwasser um den sterbenden Körper abbaut aus Wasser. Das ultraleichte Metall ist für wiederaufladbare Batterien von entscheidender Bedeutung.



Marcio Jose Sanchez / AP

CALIPATRIA, Kalifornien – In der Nähe von Südkaliforniens sterbendem Salton Sea – dem größten See des Staates – bedeckt ein Baldachin neben einem geothermischen Kraftwerk große Behälter mit salzigem Wasser.



Diese wurden zurückgelassen, nachdem superheiße Flüssigkeit aus tiefem Untergrund gebohrt wurde, um Dampfturbinen zu betreiben. Die Behälter sind mit Schläuchen verbunden, die etwas ausspucken, das wie Spülwasser aussieht.

Es ist nicht. Es ist Lithium, ein wichtiger Bestandteil von wiederaufladbaren Batterien, die neueste Hoffnung auf eine wirtschaftliche Wiederbelebung in dieser angeschlagenen Region und ein Element, dessen Produktion die Vereinigten Staaten anstreben, ein wichtiger globaler Akteur zu werden.



Die Nachfrage nach Elektrofahrzeugen hat die Investitionen in die Höhe getrieben, um Lithium aus geothermischer Sole zu gewinnen – salziges Wasser, das seit der Eröffnung der ersten Geothermieanlage der Region im Jahr 1982 ungenutzt in den Untergrund zurückgepumpt wurde.

Mit mehr Elektrofahrzeugen in unserer Zukunft stellt sich heraus, dass dieses mineralstoffreiche Nebenprodukt möglicherweise wertvoller ist als der Dampf, der zur Stromerzeugung verwendet wird.

Kaliforniens größter, aber schnell schrumpfender See steht an der Spitze der Bemühungen, die Vereinigten Staaten zu einem wichtigen globalen Akteur in der Lithiumproduktion zu machen. Trotz großer Vorkommen des Ultraleichtmetalls in den USA besitzt Nevada die einzige Lithium-Anlage des Landes, und die US-Produktion hinkt weit hinter Australien, Chile, Argentinien und China hinterher.



Jahrzehnte des ökologischen Ruins haben einige, die an den zurückweichenden Ufern des Salton Sea leben, gleichgültig oder misstrauisch gemacht. Sie wurden schon früher enttäuscht, zuletzt von Solaranlagen, die sich nicht als der von vielen erhoffte wirtschaftliche Motor erwiesen haben.

Die Salton Sea entstand 1905, nachdem der Colorado River einen Deich gebrochen und zwei Jahre lang ein brodelndes Becken überflutet hatte, was ihr den Spitznamen The Accidental Sea einbrachte. In den 1950er Jahren florierte der See als Touristenziel und zog die Menschen zum Fischen und Booten an, mit prominenten Besuchern wie Frank Sinatra.

Aber Stürme in den 1970er Jahren zerstörten Yachthäfen und Resorts. Überschwemmungen zerstörten viele Häuser in dem kleinen, ehemaligen Ferienort Bombay Beach und hinterließen nach dem Trocknen des Wassers eine fast apokalyptische Atmosphäre, die kürzlich Künstler in die Gegend gezogen hat.



Der Seespiegel erreichte 1995 seinen Höchststand. Aber mit wenig Regen verdunstet er seitdem schneller, als er durch das Wasser des Colorado River, das bergab durch Farmen sickert, wieder aufgefüllt werden kann.

Seit 2003 ist der 324 Quadratmeilen große See um 40 Quadratmeilen geschrumpft und hat weite Teile des Seebodens mit mikroskopisch kleinem, vom Wind verwehten Staub freigelegt, der zu schlechter Luftqualität und Asthma beiträgt.

Vor nicht allzu langer Zeit war das Meer ein wichtiger Zwischenstopp für Zugvögel. Da sie jedoch geschrumpft ist, ist die Fischpopulation zurückgegangen und damit etwa 25% der mehr als 400 Vogelarten, die sie vor fünf Jahren bevölkerten, sagte Frank Ruiz, Salton Sea-Programmdirektor von Audubon California.

Der See liegt an der Südspitze der San-Andreas-Verwerfung, die sich verschiebende tektonische Platten aufweist, die geschmolzenes Material näher an die Erdoberfläche bringen. Der einzige andere Teil der Vereinigten Staaten, von dem bekannt ist, dass mehr geothermische Sole verfügbar ist, befindet sich am anderen Ende der Verwerfung in Nordkalifornien.

Rod Colwell, CEO von Controlled Thermal Resources Ltd., beaufsichtigt den Bau des ersten Geothermiekraftwerks der Region seit fast einem Jahrzehnt. General Motors Corp. hat darin investiert.

Das Südufer des Sees ist übersät mit kleinen, vulkanartigen Töpfen mit sprudelndem Schlamm, der durch geothermische Aktivität verursacht wird. Lakebed ist ein idealer Ort für Lithium.

Es gebe nirgendwo auf der Welt eine Soleressource wie diese, sagte Colwell, dessen Unternehmen plant, 8.000 Fuß tief zu bohren, um die superheiße Flüssigkeit zu fördern, und dessen 520-Millionen-Dollar-Anlage voraussichtlich im Jahr 2024 mit der Lithiumproduktion beginnen soll.

Besitzer von 11 bestehenden Geothermieanlagen rund um das Südufer des Sees rüsten für Lithium und möglicherweise andere Solemineralien um. Die Berkshire Hathaway Energy Co. von Warren Buffett hat staatliche und bundesstaatliche Zuschüsse für Lithium-Demonstrationsprojekte erhalten und könnte 2024 mit dem Bau für den kommerziellen Betrieb beginnen.

EnergySource LLC hat seine Geothermieanlage im Jahr 2012 eröffnet und plant, bis Ende März mit dem Bau eines zusätzlichen 500-Millionen-Dollar-Zusatzes für die Mineralgewinnung zu beginnen.

Auf der anderen Seite einer Landstraße hat das Unternehmen eine Metallstruktur gegenüber der Anlage, die mehr als 4.000 Fuß tief bohrt, um Dampf zur Stromerzeugung zu erzeugen und an einen Versorgungsbetrieb mit zwei Millionen Kunden in Arizona zu liefern.

Bevor das salzige Wasser wieder in den Untergrund gepumpt wird, wird es für einige Stunden ausgeliehen, um Lithium zu gewinnen, sagte Derek Benson, Chief Operating Officer von EnergySource.

Derek Benson, Chief Operating Officer von EnergySource Minerals, vor der Ilias – einer integrierten Lithium-Absorptions- und Desorptionsmaschine. Es wird verwendet, um aus dem Boden gewonnene Sole in Lithium zu trennen.

Derek Benson, Chief Operating Officer von EnergySource Minerals, vor der Ilias – einer integrierten Lithium-Absorptions- und Desorptionsmaschine. Es wird verwendet, um aus dem Boden gewonnene Sole in Lithium zu trennen.

Marcio Jose Sanchez / AP

Die Gewinnung von Lithium aus geothermischer Sole wurde noch nie im kommerziellen Maßstab durchgeführt.

Es gibt zwei vorherrschende Produktionsverfahren: den Abbau von Gestein und die Verwendung von kühlerer Sole, die etwa zwei Jahre in der Sonne backt, bis das Wasser verdunstet.

Die Nachfrage nach Lithium ist gestiegen, da die Automobilhersteller auf Elektro umstellen. Kalifornien hat sich zum Ziel gesetzt, bis 2035 null Emissionen von im Staat verkauften Autos und Lastwagen zu erreichen. Die Biden-Regierung strebt bis 2050 eine CO2-Neutralität an.

Zati: